martes, 7 de septiembre de 2010

El cráter alargado de Marte



Orcus Patera es una enigmática depresión elíptica situada cerca del ecuador de Marte, en el hemisferio oriental del planeta. Ubicada entre los volcanes de Elysium Mons y el Monte Olimpo, su formación sigue siendo un misterio.

Esta depresión bien definida se extiende aproximadamente 380 kilómetros por 140 kilómetros en dirección NNE-SSW. Tiene un borde que se eleva 1.800 metros sobre la llanura circundante, mientras que el suelo de la depresión se encuentra a unos 400-600 metros por debajo de las tierras colindantes.

El término Patera se utiliza para nombrar a los cráteres volcánicos profundos, complejos o de forma irregular, como por ejemplo Hadriaca Patera, o Tyrrhena Patera situado en el margen norte-oriental de la cuenca de impacto Hellas. Pero a pesar de su nombre y de su cercanía a una zona volcánica,se sigue sin conocer su origen.

Perspectiva de Marte.
Aparte de un origen volcánico, esta formación puede deberse a otras causas. Una hipótesis indica que su origen procede de un gran cráter de impacto, originalmente redondo, y posteriormente deformado por las fuerzas de compresión. Alternativamente, podría haberse formado después de que se erosionaran cráteres de impacto alineados. Sin embargo, la explicación más probable es que su origen de debe a un impacto oblicuo, tras ser la superficie golpeada por un pequeño cuerpo en un ángulo con muy poca profundidad, de tal vez menos de cinco grados desde la horizontal.

La existencia de fuerzas tectónicas en Orcus Patera son evidentes por la presencia de numerosas estructuras que a modo de valles atraviesan el borde de la formación. De hasta 2,5 km de ancho estos valles están orientados aproximadamente de este a oeste y sólo son visibles en el borde y en el entorno cercano.
Las señales de las fuerzas tectónicas no son tan evidentes en la base del cráter porque probablemente han sido cubiertas por depósitos posteriores. Pero las pequeñas arrugas presentes indican que varios eventos tectónicos han ocurrido en esta región, sugieriendo también la existencia de múltiples episodios de deposición de materiales a lo largo del tiempo.

Elevación de Marte.
La aparición de arrugas en la depresión demuestra que no sólo las fuerzas extensionales han estado presentes, sino que también las fuerzas de compresión han actuado en la zona. Las zonas oscuras situadas cerca del centro de la depresión probablemente se formaron por procesos impulsados por el viento, cuando el material excavado por el pequeño impacto se redistribuyeron por la depresión.
Sin embargo,la presencia de estas arrugas de origen tectónico no tienen incidencia alguna sobre el origen de Orcus Patera, ya que ambas características se pueden encontrar en todo Marte.

El verdadero origen de Orcus Patera sigue siendo un enigma